entrevista a María López Valdés| por Irene Chaparro

22 junio 2009

entrevista a María López Valdés|miembro de Bit&Brain Technologies| por Irene Chaparro
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Una silla que se mueve con el poder de la mente, ¿cómo es posible? ¿Cómo funciona?
Básicamente, se le muestra al usuario en una pantalla una reconstrucción (mapa) de lo que él está viendo. Sobre este mapa se iluminan varios puntos, en el momento que se ilumina el punto en el que el usuario está pensando en desplazarse, se produce una señal muy característica en el cerebro que somos capaces de detectar con nuestros sensores de electroencefalograma y de ese modo sabemos en qué punto estaba pensando el usuario y esta información se manda a la silla. La silla tiene incorporado un sistema de navegación inteligente y es capaz de desplazarse hasta el punto que se le dice.
¿Cómo surgió la idea? ¿Qué les inspiró?
Es muy difícil decir de dónde surge una idea, pero básicamente hay dos motivos por los que surge la idea:
El primero, el grupo de robótica llevaba muchos años trabajando en el desarrollo del sistema de navegación inteligente de la silla. En el primer prototipo las órdenes se mandaban mediante el teclado del ordenador. Luego se empezaron a cambiar interfaces: mediante una pantalla táctil, mediante la voz… Y, el segundo motivo… Javier Mínguez coincidió en un avión con el profesor José del R. Millán. Él es una de las máximas autoridades en el mundo en tecnología BCI (Interfaces cerebro-ordenador)

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y de hecho, el primer prototipo de silla de ruedas controlada con la mente del mundo, es suyo. No se conocían, pero les tocó un asiento junto al otro. Empezaron a hablar y Millán animó a Javier a trabajar con esta tecnología.
Si unimos la tecnología de interfaces cerebroordenador con la tecnología que la silla de ruedas de Zaragoza había desarrollado en años posteriores, obtenemos el prototipo actual.
¿Cuántas personas están implicadas en el proyecto?
Activamente cinco, en el equipo de BCI, nueve.
¿En qué consiste exactamente la tecnología BCI (Interfaces cerebro – ordenador)? ¿Qué es lo que permite pasar del pensamiento a la acción?
La tecnología BCI consiste en extraer la actividad cerebral de un usuario y reconocer patrones en sus ondas cerebrales que se sabe que representan. Por ejemplo, para mover la silla de ruedas se utiliza el Potencial P300.
Lo evita gracias al mismo sistema de navegación inteligente que utiliza unos sensores laser para medir el entorno.
¿Y qué hay de las puertas? Si el usuario quiere atravesar una y está cerrada, ¿cómo reaccionaría ante ella? ¿La reconocería como tal?
No, en ese caso no. La manera que tiene de trazar el mapa el sistema de navegación de la silla es mediante un láser y reconocer puertas cerradas es un problema bastante complicado de visión. Sin embargo, como el mapa se va construyendo en tiempo real, si alguien abriera la puerta, esto se reflejaría instantáneamente en el mapa.

¿Requiere alguna clase de entrenamiento?
¿Cuánto puede una persona tardar en aprender su funcionamiento?

Sí hace falta que el usuario se entrene. En las pruebas realizadas en el laboratorio, un usuario Una vez que has reconocido ese patrón, eso da la orden para que empiece la acción.
¿Qué significa eso de Potencial P300?
Imagina que tengo una baraja de cartas y te digo que pienses en una carta. Empiezo a pasar las cartas una a una, cuando aparece la tuya ese pensamiento que tienes de “¡esa es!” se refleja en tus ondas cerebrales como un “pico”. Por eso, si el usuario de la silla está pensando donde quiere desplazarse y se ilumina ese punto, de forma innata se produce esa señal P300.
¿Es necesario configurar la silla con un mapa de la zona o es capaz de reconocer el terreno por el que se mueve?
La silla es capaz de trazar un mapa de donde se va moviendo, eso es parte del sistema de navegación inteligente que incorpora la silla.
Si hacemos dirigir la máquina hacia donde hay un obstáculo, ¿lo reconoce y lo evita o se choca con él?
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Lo evita gracias al mismo sistema de navegación inteligente que utiliza unos sensores laser para medir el entorno.
¿Y qué hay de las puertas? Si el usuario quiere atravesar una y está cerrada, ¿cómo reaccionaría ante ella? ¿La reconocería como tal?
No, en ese caso no. La manera que tiene de trazar el mapa el sistema de navegación de la silla es mediante un láser y reconocer puertas cerradas es un problema bastante complicado de visión. Sin embargo, como el mapa se va construyendo en tiempo real, si alguien abriera la puerta, esto se reflejaría instantáneamente en el mapa.
¿Requiere alguna clase de entrenamiento?
¿Cuánto puede una persona tardar en aprender su funcionamiento?

Sí hace falta que el usuario se entrene. En las pruebas realizadas en el laboratorio, un usuario que no había usado antes la silla era capaz de entrenarse en poco menos de una hora.
¿Necesita el usuario adaptarse a la silla o la silla adaptarse al usuario?
El usuario lo único que tiene que hacer es acostumbrarse a interpretar el mapa en 3D. Esto no es complicado, por ejemplo, niños discapacitados fueron capaces de interpretar perfectamente el mapa en prototipos anteriores de la silla.
El aprendizaje de verdad lo hace la silla. La cuestión es que cada usuario tiene unas ondas cerebrales distintas, esto quiere decir que el
“pico” de la P300 una persona lo puede tener más alto o más bajo, un poco antes o un poco después. Una parte importante de la tecnología incorpora algoritmos de aprendizaje para adaptarse a las señales de cada usuario.
¿Para quién está pensada? ¿A quién podrá beneficiar la silla?
Está pensada para personas que no puedan mover ningún músculo, por ejemplo, pacientes con trastornos neuromusculares profundos como la esclerosis amiotrópica lateral o parálisis cerebral.
¿Puede estar en funcionamiento todo el día?
¿Cuál es la autonomía de la silla?

Esto es un primer prototipo que se presenta en la frontera del conocimiento y todavía falta mucho camino para llegar a un dispositivo que pueda ser utilizado por los pacientes.
¿Qué problemas han surgido durante el periodo de pruebas?
Los mayores problemas han surgido con la integración software de todo el proyecto, Javier en un principio e Iñaki Iturrate y Carlos Escolano posteriormente lo describían como un infierno.
Pero, con sus ganas y empeño han conseguido resolver todos esos problemas entre miles de líneas de código. En cuanto a los experimentos, los mayores problemas surgieron por despistes, sobretodo días en los que se nos olvidaban poner las baterías a cargar y teníamos que hacer las pruebas con cables enchufando la silla…

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¿Ofrece la silla garantías de seguridad para el usuario?
Sí a nivel básico, es decir, la silla no se va a chocar con nada, ni la tecnología te va a dañar el cerebro, ni siquiera hace falta raparte el pelo (como mucha gente me pregunta)… Ahora bien, no hay que olvidar que es un primer prototipo y su objetivo fundamental es demostrar que la tecnología funciona y que vamos por buen camino. Seguramente habrá detalles que no habremos tenido en cuenta, simplemente porque no estamos en esa fase de desarrollo.
Por lo tanto, deducimos que su silla cumple las tres leyes de la robótica de Asimov…
(1. Un robot no debe dañar a un ser humano o, por su inacción, dejar que un ser humano sufra daño
2. Un robot debe obedecer las órdenes que le son dadas por un ser humano, excepto cuando estas órdenes están en oposición con la primera Ley
3. Un robot debe proteger su propia existencia, hasta donde esta protección no esté en conflicto con la primera o segunda leyes).

Correcto.
Entonces, si una persona, debido a su estado (que puede afectarle psicológicamente) o por otros motivos, decide que no quiere vivir más e intenta lanzarse al vacío, ¿la silla se suicidaría con esta o la salvaría de una muerte segura?
Esto dependería de como los comités éticos regulen estos dispositivos, pero en principio si se quisiera se podría poner una orden que evitara que la silla se tirara al vacío, porque tal como está ahora, lo único que podemos asegurar es que el usuario no puede suicidarse chocándose contra algo.
¿Qué tipo de licencia tiene el proyecto: open source, patentado…?
Grandes partes del proyecto son open source y gran parte está publicado en artículos científicos.
En principio no se ha patentado ningún resultado.
¿Se ha mostrado alguna empresa de silla de ruedas interesada en el proyecto?
Sí ha habido contactos con empresas, pero para comercializar partes del proyecto. Algunos contactos se han llevado a cabo para transferir resultados de navegación autónoma de la silla de ruedas. Por otro lado, recientemente se ha creado una empresa especializada en interfaces cerebro computador: Bit&Brain Technologies
con el objetivo desarrollar productos relacionados con estas tecnologías.
Las que sí se han mostrado interesadas han sido otras publicaciones como “New Scientist”. ¿Qué se siente al saber que una revista de tanto prestigio le dedica un artículo al proyecto?
Bueno, este proyecto ya salió en “Wired” antes de que se empezara siquiera a trabajar en él.
Imagino que es algo que sabíamos que ocurriría… Es algo que hace ilusión, pero lo que más ilusión hace de todo es el haberlo conseguido.
Volviendo al tema de la tecnología BCI, acaba de decir que se ha creado la empresa Bit&Brain Technologies SL, ¿por qué se creó un spin-off del equipo de investigación de la Universidad de Zaragoza?
Básicamente porque creemos que es necesario que la investigación llegue a la sociedad, y con esto no me refiero a los medios de comunicación, me refiero a que la sociedad pueda utilizar realmente la tecnología que se desarrolla en las universidades. Sin embargo, en la Universidad se hace una investigación donde te planteas un problema (por ejemplo, mover una silla de ruedas con el pensamiento) y lo resuelves sin preocuparte en los detalles (por ejemplo, hacer un mapa precioso para mostrarle al usuario).
Ahora bien, está claro que para que en un futuro la silla se comercialice será necesario fijarse en los detalles.
¿A qué se dedica exactamente Bit&Brain Technologies SL?
Desde luego, no nos dedicamos a vender sillas controladas con el pensamiento. Hay demasiados déficit de atención, un software de ergonomía cognitiva y un software de búsqueda subliminal.
¿Podría resumir en qué consisten y cuál sería su finalidad?
En cuanto a la teleoperación del robot con el pensamiento, por ejemplo, esta semana Javier, Iñaki y Carlos han sido capaces de mover desde Japón con el pensamiento un robot que estaba aquí en Zaragoza. Este proyecto puede resultar muy interesante para personas que no puedan moverse de la cama y estén completamente inmovilizadas: les permitirías poder ver lo que ve un robot en cualquier parte del mundo y moverlo a su antojo (tanto el robot como la cámara que lleva el robot).
En cuanto los proyectos de Bit&Brain, el tratamiento de déficit de atención consistiría en detectar cuando un paciente está o no concentrado y entrenarle para que se concentre correctamente. El software de ergonomía cognitiva permite reconocer la sensación de seguridad, estrés, etc., que produce en un usuario utilizar algún producto, lo cual resulta muy interesante para el diseño industrial y la búsqueda subliminal permite saber cuando el cerebro de un usuario ve una imagen, aunque él no la vea conscientemente, lo cual resultará muy útil por ejemplo para reconocimiento rápido de criminales en grandes bases de datos de imágenes.
Usted es licenciada en matemáticas, ¿cómo llegó esta empresa?
Creándola junto con Javier. Lo cierto es que cuando empezamos a ver la potencialidad de esta tecnología y lo útil que podía resultar, decidimos crear la empresa. La realidad es que los problemas profundos asociados a aplicaciones de la tecnología BCI que pueden ser a día de hoy útiles para la sociedad están ya solucionados, pero sin embargo, existen muchos detalles que hay que pulir en esos primeros prototipos para que esas aplicaciones se puedan comercializar.
Ahora bien, la tecnología es tan compleja y tan multidisciplinar que esos detalles no los puede hacer cualquiera. Así que, dado que no conocemos ninguna empresa que lo haga, detalles y demasiadas barreras (por ejemplo la necesidad de usar un gorro con electrodos y gel conductor) para que la silla sea comercializable a día de hoy. Lo que nos proponemos es desarrollar aplicaciones de tecnología BCI donde el beneficio para el usuario sea lo suficientemente grande como para superar las barreras de entrada que la tecnología tiene a día de hoy.
¿Para quién trabaja?
Inicialmente para terceras empresas, organismos públicos y laboratorios de investigación.
Además de la silla de ruedas, ¿qué otros proyectos tienen entre manos?
Operativos: la teleoperación de un robot mediante el pensamiento. A desarrollar en Bit&Brain Technologies: un software para tratar el decidimos hacerlo nosotros mismos.
En el blog de Bit&Brain Technologies SL comenta: “No puedo describir la emoción que supuso para mi ver, por primera vez, que Javier era capaz de escribir su nombre en la pantalla utilizando solamente su pensamiento”, ¿recuerda qué escribió?
Escribió “JAVI”, además fue muy gracioso porque él estaba tan concentrado que no se daba cuenta que lo estaba escribiendo. Cuando acabó no se lo podía creer y quiso volverlo a hacer para asegurarse que no era casualidad y… Volvió a escribir “JAVI”.
Eso me lleva a pensar que podría haber realizado esta entrevista “leyendo sus pensamientos”…
No, al menos no sin mi consentimiento. Cada uno tiene unas ondas cerebrales distintas y para que la tecnología BCI descifre algo es necesario que permitas que los algoritmos de aprendizaje trabajen.
Eso supone decir al sistema en qué estás pensando y en eso puedes mentir.
Da la sensación de que con esta tecnología estemos llegando al futuro descrito por la ciencia ficción, ¿llegará el momento en el que todo se pueda controlar con la mente?
Imagino que sí, pero lo que no tengo tan claro es cuándo llegará ese momento.
Ahora bien, lo que sí tenemos claro es que próximamente jugaremos a los videojuegos con el pensamiento. |

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